El antiguo radiotelescopio de Arecibo.
El antiguo radiotelescopio de Arecibo. (University of Central Florida)

Washington D.C.– Un grupo de ocho legisladores federales- liderados por la comisionada residente en Washington, Jenniffer González-, ha pedido a la Fundación Nacional de las Ciencias (NSF) ampliar su agenda con el Observatorio de Arecibo, después de haber descartado el reemplazo del gigantesco radiotelescopio que colapsó hace dos años.

En una carta enviada el jueves al director de la NSF, Sethuraman Panchanathan, los legisladores cuestionaron que el nuevo plan excluya apoyo para la antena de 12 metros que también ha existido en la zona del Observatorio y la instalación LIDAR, una tecnología de detección que mide distancias remotas.

También pidieron que les respondan si la NSF ha coordinado su plan con el Departamento de Defensa y la Administración de Aeronáutica y el Espacio (NASA), y en qué se diferencian los aspectos educativos propuestos con los vigentes.

En octubre, la NSF determinó no reconstruir el radiotelescopio y dar ahora un énfasis educativo, no científico, al Observatorio. El programa estará centrado en la educación en las áreas de ciencia, tecnología, ingeniería y matemática (STEM).

Los legisladores federales – la comisionada, los congresistas republicanos Michael Waltz (Florida), María Elvira Salazar (Florida) y Steven Palazzo (Misuri), los demócratas Darren Soto (Florida) y Stephanie Murphy (Florida), y los senadores republicanos por Florida Marco Rubio y Rick Scott -, consideran que el plan para centrarse en educación, es insuficiente, y puede dejar el Observatorio casi en desuso.

El republicano Waltz es miembro del Comité de Ciencias y Tecnología de la Cámara baja. Scott, por su parte, es parte del Comité de Comercio, Ciencia y Transportación del Senado.

Estamos preocupados por el futuro del Observatorio y apoyamos el uso de cada una de las tecnologías actualmente presentes, así como potenciales nuevos instrumentos. Desafortunadamente, creemos que la solicitud de propuesta actual se queda corta en la utilización completa de todos los instrumentos disponibles en el Observatorio de Arecibo”, indicaron los legisladores, al pedir a la NSF revisar su propuesta.

Insistieron en que aún sin la reconstrucción del radiotelescopio de 305 metros que existió en el Observatorio, se deben incluir los otros instrumentos científicos existentes, para no desincentivar su uso por investigadores y estudiantes.

“Sin una investigación activa, multidisciplinaria y de clase mundial presente, no existe una plataforma para una educación STEM verdaderamente sólida en el Observatorio… La propuesta para el próximo acuerdo que comienza el año que viene para manejar el Observatorio dejaría a la facilidad notablemente en desuso y, según escrita, limita consideraciones para la reconstrucción de tecnología que podría reemplazar el radio telescopio de 305-metros”, indicó la comisionada González.

Recordó que el Congreso ha alentado a la NSF a “explorar oportunidades para fortalecer y expandir el papel del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico a través de programas de educación, divulgación y diversidad, y futuras capacidades de investigación y tecnología en el sitio”.

“No creemos que la solicitud de programa más reciente para el Observatorio esté alineada con este lenguaje, ya que la educación y la investigación no pueden apoyarse por completo sin fomentar la ciencia activa. Además, $5 millones, o aproximadamente $1 millón por año, es un financiamiento extremadamente limitado que sin duda afectaría la calidad del trabajo futuro en el Observatorio”, agregaron los legisladores federales en su carta al principal responsable de la NSF.

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