Ahsha Nateef Tribble era la administradora de la región 2 de FEMA - en Nueva York- y asignada a la emergencia en Puerto Rico. (FEMA)

La Autoridad de Energía Eléctrica (AEE) desembolsó $1.1 mil millones a la empresa Cobra Acquisitions, LLC, antes de que la corporación cancelara los contratos en marzo de 2019, cuando advino en conocimiento de posibles irregularidades que envolvían las gestiones llevadas a cabo como parte del proceso de recuperación del huracán María, confirmó el director ejecutivo José Ortiz.

“Los contratos con Cobra ascendieron a $1.9 billones, y se desembolsaron al 31 de marzo de este año $1.1 billones. La diferencia obedece a cantidades no utilizadas y disputas de facturación”, detalló Ortiz en declaraciones escritas.

Ahsha Nateef Tribble, administradora de la región II de FEMA - en Nueva York- y asignada a la emergencia en Puerto Rico tras el impacto de los huracanes Irma y María, fue arrestada esta mañana en Florida tras ser acusada por un gran jurado federal por presunto fraude de fondos de desastre. La acusación está conectada a los contratos otorgados por la AEE a la empresa Cobra Acquisitions, LLC.

Agentes del Negociado Federal de Investigaciones (FBI, en inglés) arrestaron también a Donald Keith Ellison, expresidente de la compañía que debía trabajar en la reparación del sistema eléctrico de la isla. Tanto Ellison como Tribble enfrentan además cargos por conspiración para sobornar a funcionarios públicos, cometer actos que afectan un interés financiero personal, declaraciones falsas, fraude electrónico de servicios honestos y violaciones al Travel Act, detalló la jefa de la fiscalía federal Rosa Emilia Rodríguez-Vélez durante una conferencia de prensa.

Mientras el arresto de Ellison se producía en el estado de Oklahoma, en California fue detenida la tercera acusada en el caso, Jovanda R. Patterson, exsubjefa de personal de FEMA. En el caso de Paterson, enfrenta cargos por presuntamente cometer actos que afectan un interés financiero personal y por fraude electrónico asignada a San Juan, confirmó la jefa de la fiscalía federal Rosa Emilia Rodríguez-Vélez durante una conferencia de prensa. Patterson, de hecho, renunció a su cargo en FEMA en julio de 2018 para trabajar para Cobra Energy LLC, sostuvo la fiscalía federal.  

“La acusación que anunciamos hoy demuestra como una alta ejecutiva de FEMA y el presidente de la compañía Cobra se pusieron de acuerdo para enriquecerse de nuestrosistema eléctrico luego del paso de los huracanes Irma y María en septiembre del 2017”, manifestó Rodríguez-Vélez.

La fiscal federal detalló que los acusados llegaron a Puerto Rico en octubre de 2017 como parte del proceso de recuperación y restauración de la red eléctrica de Puerto Rico y que usaron las posiciones de Tribble en FEMA para beneficiarse, enriquecerse y “defraudar a los Estados Unidos”.

“Estos acusados llegaron a Puerto Rico supuestamente para ayudar por la devastación que sufrimos por el huracán María. Decidieron aprovechar el estado de la red eléctrica para enriquecerse a costa de nuestro sufrimiento”, sostuvo.

La empresa Cobra Acquisitions obtuvo dos contratos con la AEE por más de $1.8 mil millones para la reparación de la red eléctrica de Puerto Rico, devastada por el huracán. No está claro aún cuánto de ese total llegó a facturar la empresa a la AEE. Cobra es el principal contratista de la corporación en los trabajos de recuperación. La AEE pagaría de forma anticipada por los trabajos facturados y FEMA reembolsaría ese dinero en útima instancia.

La AEE solicitará próximamente una reunión con funcionarios de FEMA para determinar los próximos pasos a seguir, a la luz de las acusaciones hechas contra funcionarios de dicha agencia, dijo Ortiz.

“FEMA no puede comentar sobre asuntos del personal; sin embargo, la agencia está cooperando completamente con investigadores federales”, sostuvo Daniel Llargués, portavoz nacional de Fema, en declaraciones escritas a El Nuevo Día.

“La misión de FEMA es ayudar a las personas antes, durante y después de los desastres, y nuestra misión solo puede cumplirse manteniendo la confianza del público y de aquellos a quienes servimos. Por lo tanto, la agencia toma de manera extremada0mente seria las alegaciones de conducta inapropiada por parte de sus empleados, y los sujeta a rigurosos estándares éticos – son requeridos a proteger los recursos del gobierno y poner el servicio público por lo alto de ganancias personales en todo lo que hacen”, aseguró.

De acuerdo con la acusación, Tribble presionó a los altos ejecutivos de la AEE para beneficiar a la empresa y le proporcionaba información a Ellison sobre la AEE que obtenía por su posición oficial, a cambio regalos de alto valor adquisitivo.

González-Vélez mencionó, por ejemplo, que tras la explosión de la subestación de Monacillos en San Juan en febrero de 2018 la exfuncionaria federal presionó a los ejecutivos de la AEE para que utilizara a empleados de Cobra para la reparación, a pesar de que los funcionarios de la AEE insistieron supuestamente en que se utilizara a los empleados estatales.

“No tenemos en este momento ningún indicio de que algún ejecutivo de PREPA (AEE) esté involucrado”, dijo la fiscal federal. “Esta señora tenía una posición tan y tan alta aquí en FEMA, lo que ella decía era ley”, indicó.

Los acusados se presentarían hoy ante un magistrado en las jurisdicciones en las que fueron detenidos y posteriormente serán traídos a la isla, explicó Rodríguez-Vélez. La investigación fue realizada por el Departamento de Seguridad Nacional y la Oficina del Inspector General - Unidad de Fraude y Corrupción, con el apoyo del FBI. 

Reacciona la gobernadora

La gobernadora Wanda Vázquez reprochó la corrupción tras reaccionar a los arrestos realizados esta mañana contra dos exfuncionarias de FEMA y el expresidente de Cobra.

"Los arrestos de hoy son reprochables e indignantes. Conocer que funcionarios del gobierno federal, en este caso FEMA, y la compañía privada Cobra, encargada de ayudar a Puerto Rico en la restauración del sistema eléctrico, es una gran tristeza. Estos, según la acusación, mal utilizaron y se aprovecharon de la necesidad y el dolor que Puerto Rico enfrentaba después del paso del huracán María. Reprochamos la corrupción, venga de donde venga y por eso fortalecemos cada día las medidas para identificar posibles conductas de aquellos que pretendan aprovecharse de la necesidad y el dolor de un pueblo", sostuvo en un comunicado de prensa.


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